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Aglomerados de ouro, lagoas de veneno. Fontes de cianeto

Aglomerados de ouro, lagoas de veneno. Fontes de cianeto


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Por Philip M. Hocker

O baixo custo e a ampla aplicação da lixiviação em pilha, a corrida por novos depósitos e a flexibilidade geral da Lei de Mineração e dos funcionários do governo criam uma sinergia perigosa. Centenas de áreas selvagens e passagens de vida selvagem são vulneráveis ​​à mineração de ouro a céu aberto, graças à lixiviação de cianeto.


O baixo custo e a ampla aplicação da lixiviação em pilha, a corrida por novos depósitos e a flexibilidade geral da Lei de Mineração e dos funcionários do governo criam uma sinergia perigosa. Centenas de áreas selvagens e passagens de vida selvagem são vulneráveis ​​à mineração de ouro a céu aberto, graças à lixiviação de cianeto.

Embora parte dessa explosão seja atribuída ao alargamento ou reabertura de antigas minas, é em grande parte o resultado de uma impressionante revolução tecnológica: a aplicação ao minério de ouro de uma antiga técnica de mineração chamada "lixiviação em pilha", na qual é pulverizado um cianeto solução em vastas acumulações de minério expostas ao ar para extrair o ouro. Mas há um lado da lixiviação de cúmulos que não brilha: seus impactos ambientais.

Ouro e cianeto

A mineração de ouro sempre requer a extração do próprio ouro de uma massa muito maior de minério de rocha. Quando o ouro aparece em grãos razoavelmente grossos em uma cama de cascalho, o processo de "garimpagem" torna possível extraí-lo por gravidade. Quando o ouro vem de fontes mais rochosas (minério mais pobre), métodos mais sofisticados são necessários.

A maioria das minas mais profundas exploradas nos Estados Unidos durante a corrida do ouro do século 19 usava amalgamação de mercúrio para concentrar o pó de ouro após a moagem do quartzo em um moinho. Ainda hoje, resíduos de amalgamação de mercúrio estão presentes no meio ambiente, poluindo muitos riachos, tanto nas Montanhas Apalaches quanto no Oeste.

Além dos danos ambientais, o processo de mercúrio era ineficiente. Uma recuperação típica de ouro da mina foi de 60%. Os inventores buscaram outro método e, na Escócia, em 1887, foi desenvolvido um processo que utilizava cianeto pela primeira vez; foi imediatamente empregado nos novos campos de ouro de Witwatersrand na África do Sul. Com a maior eficiência de extração de cianeto, acima de 97% nas fábricas, era lucrativo minerar minerais de qualidade muito inferior.

Extremamente tóxico

Mas o cianeto é mais conhecido por ser um veneno extremamente tóxico do que por seu impacto na história econômica da mineração de ouro na África do Sul, e por um bom motivo. O cianeto de sódio é "um dos venenos mortais de ação mais rápida e é bem conhecido do público por desastres como o suicídio em massa de Jonestown e as mortes por Tylenol contaminado com cianeto". Em uma dose letal, que para humanos pode ser tão pequena quanto uma colher de sopa de solução de cianeto a 2%, os sintomas se manifestam em segundos. A morte logo segue.

No entanto, os mineiros afirmam que não há registro de qualquer morte humana em um acidente de cianeto, que o cianeto se decompõe rapidamente no meio ambiente e que o cianeto é um componente natural de muitos processos biológicos. Por que ficar tão agitado?
E eles estão certos. No entanto, o assunto é mais complicado. Primeiro, o termo geral, "cianeto", refere-se a vários compostos. Todos eles têm o íon fundamental CN- em comum, que é o carbono combinado com o nitrogênio, mas, além dessa semelhança, as diferentes combinações têm propriedades que variam amplamente. A maior parte da atenção pública e regulatória é direcionada ao gás cianeto de hidrogênio extremamente tóxico e ao composto simples NaCN, cianeto de sódio, a forma usada na mineração como uma solução sólida ou líquida.

Ao contrário de muitos outros produtos químicos prejudiciais ao meio ambiente, o cianeto não é conhecido por bioacumular - ou seja, não se acumula nos tecidos animais. Geralmente não é considerado causador de mutações ou cancerígeno, embora sejam necessárias mais pesquisas sobre o assunto. A maior parte do cianeto ingerido - alguns alimentos comuns contêm pequenas quantidades - decompõe-se naturalmente. Só é mortal quando uma dose letal é consumida de uma vez; em seguida, bloqueia o transporte de oxigênio através das paredes celulares. Com efeito, a vítima sufoca apesar de ter sangue totalmente oxigenado; o sistema nervoso central é o primeiro órgão a sucumbir.

No ambiente natural, a maior parte da decomposição do cianeto é inofensiva: ele se decompõe quando exposto à luz solar ou em condições de pH neutro. No entanto, há evidências substanciais de que o cianeto persiste nas águas subterrâneas, rejeitos ou pilhas de lixiviação abandonadas, particularmente onde as condições alcalinas são mantidas.

Dado o mecanismo químico de sua toxicidade, não é surpreendente que os peixes sejam particularmente sensíveis ao cianeto em soluções líquidas. Concentrações de cianeto de hidrogênio acima de 0,1 miligramas por litro podem ser letais para espécies de peixes sensíveis, e concentrações equivalentes a um vigésimo desse nível inibem a reprodução dos peixes. Os critérios estabelecidos em 1980 pela Agência de Proteção Ambiental (EPA) para a vida aquática de água doce com relação ao cianeto livre, permitem um máximo de 3,5 microgramas por litro por uma média de 24 horas, com um limite de 52 microgramas por litro. vezes.

Tanto a atenção do público quanto a resposta da indústria de mineração se concentraram no espectro de mortes humanas causadas pelo cianeto. Seus efeitos a longo prazo sobre a saúde foram considerados menores em comparação com a ameaça de morte imediata e, portanto, são ignorados. No entanto, há boas razões para suspeitar que um composto tão agressivo quanto o cianeto em doses letais também tem efeitos graves para a saúde em condições de exposição crônica de baixo nível e longo prazo. Foram observadas correlações entre a absorção crônica de baixo nível e doenças específicas em humanos, e experimentos com animais mostraram danos progressivos aos tecidos, como os do sistema nervoso.

E ainda há muitas coisas simplesmente desconhecidas sobre o cianeto e seus efeitos. Já vimos o alto preço dessa ignorância: "Há muito pouca informação sobre as interações entre o cianeto e as aves", relatou um estudo abrangente em 1978.

Tragicamente, desde então, muitas evidências empíricas surgiram. Milhares de pássaros morreram como resultado da ingestão de água de tanques abertos de cianeto em locais de mineração, pois, como aprendemos mais tarde, os pássaros são altamente sensíveis ao cianeto.

Lixiviação Cumulus

Durante séculos, os mineiros buscaram maneiras de extrair o metal dos minérios sem ter que cavar o minério do solo, moê-lo em um pó fino e tratá-lo em instalações caras dentro de um moinho.

Levando esse sonho ao limite, essa ambição deu origem à mineração "in situ", em que uma solução química é injetada no mineral por meio de poços perfurados na terra, para extraí-lo por meio de bombas dos poços de extração perfurados. minério à distância. Esse processo depende do mineral ser naturalmente poroso ou fraturado no local por explosões de dinamite.

Têm sido feitas tentativas de aplicar tal processo (recuperação de ouro por injeção de cianeto) no Colorado, mas ele não está em uso comercial. O Bureau of Mines dos EUA sugere que você pode tentar; eles fecham os olhos às possíveis ameaças de contaminação maciça das águas subterrâneas.

Do ponto de vista dos mineiros, a próxima melhor alternativa para a mineração local é empilhar o minério em grandes torrões e pulverizá-los com uma solução de extração de metal. Mover um líquido contendo o metal é mais barato do que mover massas de minério, e o metal pode ser minerado para produzir um produto de alta qualidade. Essa técnica, conhecida como "tanque de lixiviação", tem sido usada na mineração de cobre desde seu início na região de Rio Tinto, na Espanha, por volta de 1750. No caso do cobre, o ácido sulfúrico é o produto químico comum de lixiviação. Isso traz seu próprio conjunto de riscos ambientais ... mas isso é outra história.

Em 1969, o Bureau of Mines dos EUA propôs o sistema de imersão de cianeto ao ar livre como um método barato de tratar grandes volumes de minérios de ouro de baixo teor. A sugestão veio em boa hora. Os crescentes custos de mão de obra tornaram as minas a céu aberto mais competitivas do que as subterrâneas que exigiam grandes quantidades de mão de obra, e novas descobertas foram feitas de grandes volumes de minério de ouro de baixo teor. O baixo custo e a capacidade de processar grandes quantidades de material que caracterizaram a nova técnica, mais tarde conhecida como "lixiviação em pilha", imediatamente chamaram a atenção. Seu uso foi acelerado conforme a capacidade de lidar com essa nova tecnologia foi desenvolvida.

Começando do zero no início dos anos 1970, a lixiviação em pilha tornou-se uma indústria que tratava quase 4 milhões de toneladas em 1980 - um terço de todo o ouro processado no país. Em 1987, a taxa anual aumentou para 65 milhões de toneladas. A lixiviação em balde (também usando cianeto) triplicou nesses 7 anos, mas a lixiviação do cúmulo aumentou em 16. A taxa de crescimento continua a aumentar.


Ainda assim, para uma perspectiva, a lixiviação de depósitos de pilha e minério na indústria do cobre usa muitas vezes mais minério do que a indústria do ouro e está crescendo rapidamente, embora não tão explosivamente como no caso do ouro. (Um "monte" é um mineral empilhado sobre um revestimento impermeável - ou supostamente impermeável - (geomembrana); um depósito é simplesmente um mineral colocado na superfície da terra.)

Os níveis de concentração de cianeto usados ​​na lixiviação de cianeto são bastante baixos: 0,015% a 0,25% de cianeto de sódio em relação ao seu peso na solução. É uma crença comum na indústria de mineração que as soluções não representam um perigo real. Na verdade, os gerentes de minas que lixiviam cúmulos gostam de dizer aos visitantes que eles poderiam beber a água dos tanques de solução sem sofrer grandes efeitos. No entanto, cálculos simples mostram que, na verdade, menos de um quarto da solução de lixiviação de baixa concentração contém uma dose letal.

A rapidez da expansão da mineração de ouro na década de 1980 e a crescente exposição do meio ambiente a riscos desconhecidos podem ser observados em termos de aumento no uso de cianeto de sódio: o consumo de cianeto na América do Norte - principalmente na indústria de mineração - aumentou de 142 milhões de libras (63,9 milhões de quilogramas) em 1988 para 215 milhões (96,75 milhões de quilogramas) em 1989, um aumento de 51% em um único ano. A demanda norte-americana em 1990 é estimada em 254 milhões de libras (114,3 milhões de quilogramas). Recentemente, a DuPont reconheceu que a demanda mundial excederá a capacidade de produção de tempos em tempos nos próximos 5 anos, apesar do fato de que desde 1986 a capacidade de produção triplicou.

problemas

Como o cianeto é notoriamente tóxico, a indústria de mineração está acostumada a tomar medidas preventivas. Qualquer discussão sobre cianeto deve levar ao fato de que não há casos relatados de morte humana causada por envenenamento acidental por cianeto na indústria de mineração. Este é um recorde impressionante e credita o cuidado e o treinamento de muitos usuários e fabricantes, principalmente da DuPont.

No entanto, limitar nossa preocupação com o cianeto às fatalidades humanas é ser vítima do que um bioquímico chama de teoria da toxicologia dos "cadáveres nas ruas": a atitude de que, enquanto nenhum cadáver for visto, tudo estará bem. Apesar da ausência de cadáveres humanos, há indícios de que nem tudo está bem.

A evidência mais dramática foi a morte de pássaros por envenenamento por cianeto em locais de mineração. Milhares de mortes de aves aquáticas foram relatadas por envenenamento por cianeto; Supostamente, mais mortes foram ocultadas, mas talvez nunca saibamos. Ainda mais preocupante é o número desconhecido de pássaros doentes que conseguiram voar para fora dos tanques envenenados, apenas para morrer em outro lugar.

A indústria de mineração tentou reduzir o número de mortos, principalmente tentando assustar os pássaros para fora das lagoas usando sinalizadores e ruídos, e respondendo com raiva que as mortes de aves aquáticas foram reduzidas a números insignificantes. No entanto, as discussões com funcionários do Departamento de Vida Selvagem (EUA) indicam que a cooperação ainda é limitada e relutante. O Estado de Nevada adotou um Memorando que exige apenas que as lagoas de soluções tóxicas "sejam cobertas de forma a impedir, ou pelo menos inibir, o acesso de pássaros", e que as lagoas "sejam feitas de maneira não atraente para a vida selvagem. "

A flexibilidade desta política da Agência de Vida Selvagem do Estado de Nevada pode ser devido ao fato de que ela foi realmente desenvolvida pela Associação de Mineração de Nevada. Os promotores federais de terras, com flexibilidade semelhante, sempre falham em notificar as agências de fauna bravia sobre propostas de abertura de novas minas, impedindo o planejamento de medidas preventivas.

Existem outras ameaças mais sutis do uso generalizado de cianeto, além da morte de pássaros e outras formas de vida selvagem. Inúmeros vazamentos nos revestimentos colocados sob as nuvens cúmulos foram relatados. Em vários casos, vazamentos causaram contaminação de fontes de água potável. Mas provavelmente existem muitos outros vazamentos que injetam continuamente uma solução de cianeto nas águas subterrâneas e passam despercebidos.

Uma camada de material impermeável é colocada sob cada cacho de minério de ouro, para garantir que a solução de cianeto contendo o ouro vá parar no equipamento de tratamento, e não no solo. Afinal, a recuperação do ouro é o objetivo da operação. No entanto, embora haja um incentivo para recuperar a solução, há outro incentivo para minimizar o custo do liner. Os "atalhos" na construção do revestimento economizam dinheiro a curto prazo. "Muitos revestimentos de convés são perfurados durante a construção do cluster", sugere um artigo da indústria. As primeiras operações de lixiviação em pilha costumavam usar revestimentos de argila, que, na prática, são extremamente difíceis de manter sem vazamentos.

Hoje, as membranas sintéticas são comumente usadas como revestimentos, geralmente feitas de polietileno de alta densidade. No entanto, como os aglomerados de minerais a serem lixiviados se acumulam progressivamente para atingir até 150 pés (45,45 metros) de altura, muitos revestimentos podem falhar devido ao assentamento e quebra progressivos causados ​​pelo grande peso do material na fina geomembrana.

Poucos estudos práticos foram realizados sobre o comportamento de geomembranas sob essas circunstâncias. Na lixiviação do cobre, às vezes fazem uso de "depósitos", aglomerados que são simplesmente colocados no solo sem forro. Quando a colocação de revestimentos sob depósitos de minério de cobre foi recomendada para proteger as águas subterrâneas, a resposta da indústria foi que: "... não foi demonstrado que (os revestimentos) são viáveis ​​para operações que cobrem centenas de hectares e contendo milhões de toneladas de minério. O grande tamanho de tais operações pode resultar em forças de cisalhamento que destruiriam a integridade do revestimento. " Se os revestimentos abaixo dos depósitos de minério de cobre não são confiáveis, por que então deveríamos confiar em revestimentos abaixo dos depósitos de minério de ouro de tamanho comparável?

O cianeto pode ser derramado de outras maneiras mais fáceis. Em uma operação de mineração em pequena escala, um barril de produtos químicos pode ser despejado em um riacho. Um operador descuidado pode contornar uma válvula desajustada no complexo circuito da tubulação de um grande local de lixiviação e não perceber até que dezenas de litros de cianeto tenham vazado para o solo. As fortes chuvas podem transbordar o tanque e o sistema de tubulação e levar soluções tóxicas rio abaixo. Exemplos de todos esses tipos de incidentes foram registrados.

Para evitar danos ambientais com segurança, uma mina e uma planta de lixiviação devem se preocupar com pelo menos o seguinte:

-A gestão das precipitações (chuvas), para evitar que o escoamento da água da chuva no sistema de lixiviação de cianeto provoque transbordamentos da solução lixiviante para os rios e lençóis freáticos.

-Um controle das águas superficiais para desviar permanentemente as correntes de água e efluentes ao redor da área de mineração e evitar que os sedimentos cheguem aos rios.

-Um sistema de monitoramento de vazamento abaixo da plataforma de lixiviação e em todo o sistema de tubulação. Um revestimento sintético duplo deve ser exigido em um substrato de argila especialmente projetado, com monitoramento de vazamento entre cada um dos três revestimentos. O sistema deve ser desligado assim que um vazamento for detectado no primeiro revestimento, até que seja reparado.

-Um projeto seguro contra falhas em todo o sistema de processo, de modo que qualquer derramamento causado por erros do operador possa ser contido.

-O estabelecimento de poços de monitoramento em águas subterrâneas, com testes frequentes. Vários poços devem ser estabelecidos em elevações mais baixas com pelo menos um poço servindo como um padrão em elevações mais altas.

-A proteção da vida selvagem, incluindo medidas absolutas de prevenção física de qualquer acesso da vida selvagem a lagoas de solução de cianeto ou rejeitos (resíduos), onde as concentrações excedem o padrão estadual de qualidade da água.

- Saneamento e reconstrução ecológica do local, com medidas para prevenir a drenagem ácida e a lixiviação de metais tóxicos de pilhas de resíduos de mineração abandonadas e pilhas lixiviadas. Isso pode exigir controles de escoamento, tratamento de lixiviado ou encapsulamento de pilhas de resíduos com camadas impermeáveis ​​de argila.

Um programa de monitoramento de longo prazo deve ser um requisito para todos os locais de mina após a conclusão das operações e fechamento da mina. Isso deve incluir testes de águas superficiais e subterrâneas e um plano de ação corretiva se ocorrer drenagem ácida ou tóxica.

Os fundos de garantia para que essas medidas sejam implementadas devem ser exigidos antes que uma operação de mineração seja autorizada a iniciar, de modo que os contribuintes não tenham que arcar com os custos de limpeza após o esmaecimento da operação.

Além do cianeto

Os impactos mencionados neste artigo são apenas os impactos imediatos da mineração de ouro por lixiviação de cianeto.

Os problemas de longo prazo decorrentes da lixiviação de metais pesados ​​de pilhas de resíduos de operações que usam lixiviação com cianeto provavelmente superam o impacto direto do próprio cianeto.

O baixo custo e a ampla aplicação da lixiviação em pilha, a corrida por novos depósitos e a flexibilidade geral da Lei de Mineração e dos funcionários do governo criam uma sinergia perigosa. Centenas de áreas selvagens e passagens de vida selvagem são vulneráveis ​​à mineração de ouro a céu aberto, graças à lixiviação de cianeto.

Mas não são diretamente as falhas da tecnologia de mineração de cianeto ou do próprio cianeto que são culpadas. É preferível culpar uma série de leis e uma série de mentalidades que permitem às coincidências da geologia decidir se uma área será explorada ou não, em vez de utilizar um processo inteligente de planejamento de múltiplas atividades que permitem pesar seu valor em relação a o dos minerais a serem explorados.

O veredito

O medo do uso de cianeto na mineração é parcialmente injustificado? Sim, tecnicamente, é.

Temos o conhecimento necessário para aceitar os riscos que corremos atualmente com o uso desse veneno agressivo? Não definitivamente NÃO.

Os órgãos governamentais dos quais dependemos para controlar os riscos estão agindo com responsabilidade e firmeza? Não, infelizmente não estão. Os requisitos de projeto são inadequados, a fiscalização da direção correspondente é mínima, a aplicação da lei e as multas não passam de palavras. Como os derramamentos ocorreram basicamente em locais remotos, visto que as vítimas não eram humanas, não temos plena consciência desse problema. Estamos espalhando dezenas de milhares de toneladas de um dos venenos mais perigosos conhecidos pela humanidade em todo o meio ambiente. Haverá mais mortes se não houver controle estrito neste programa, e as mortes não serão apenas em pássaros e animais. Os fabricantes, usuários e reguladores de cianeto precisam adotar uma atitude de: "Sim, temos um problema; então vamos resolvê-lo; venha e veja. " Mas, em muitos casos, a resposta é: "Não há problema. Vá embora." Obscenidade suprimida. Essa atitude não vai tranquilizar a opinião pública e, quando ocorrerem derramamentos, a reação será amarga. O assunto não deve chegar a esse ponto. Não é necessário. Mas temo que termine assim.

Nota:

Retirado de: Educational Materials from the Mineral Policy Center, outono de 1989, pp. 6-11. Tradução livre feita pela Associação de Ecologistas da Costa Rica - Amigos da Terra da Costa Rica. Este artigo é fruto de investigações do Mineral Policy Center em Washington e em vários locais de mineração, conduzidas nos últimos 18 meses. Agradecemos Frederick W. de Vries da E.I. duPont de Nemours & Company, Susan van Kirk, Jim Jensen da MEIC, Dr. Glenn Miller, Steve Botts da Newmont, vários funcionários anônimos da agência e funcionários do Congresso para assistência e fontes de dados. Queremos agradecer particularmente ao Dep. George Miller por seus esforços na tentativa de reduzir o número de mortes de aves migratórias. As opiniões expressas neste artigo são do autor e, ao expressar meus agradecimentos a esses amigos, não é minha intenção dar a entender que concordam com elas. Postado por noalamina. Enviado por NAC & POP (National and Popular News Network)


Vídeo: Como fazer veneno natural (Junho 2022).


Comentários:

  1. Wells

    Concordo totalmente com você

  2. Flainn

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  3. Fadil

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