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A mudança climática pode liberar vírus perigosos presos no gelo

A mudança climática pode liberar vírus perigosos presos no gelo


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Por Gonzalo Lopez Sanchez

Em 2014, uma equipe de pesquisadores do Centro Nacional Francês de Pesquisa Científica (CNRS) fez uma descoberta perturbadora nas profundezas do permafrost na Sibéria. A cerca de 30 metros acima da superfície, enterrado em solo congelado, os cientistas detectaram a presença de um vírus inativado por pelo menos 30.000 anos: Pithovirus sibericum. O preocupante é que, de volta ao laboratório, os pesquisadores verificaram que ele estava vivo e que era capaz de infectar suas vítimas: amebas.

Mas nem todos os microorganismos que dormem no gelo atacam as amebas. Pesquisadores dos Estados Unidos encontraram um vírus fitopatogênico de 140.000 anos, e outros conseguiram "reviver" uma bactéria inofensiva que ficou presa no gelo por 750.000 anos. Também há suspeitas de que as carcaças congeladas de pessoas e animais enterrados no permafrost possam ser um refúgio para agentes infecciosos de outras épocas, como a gripe ou a varíola.

Em 2007, pesquisadores encontraram restos do vírus da gripe espanhola de 1918 no corpo de uma mulher que morreu no permafrost do Alasca há 75 anos, e acredita-se que isso tenha acontecido no final do mês passado, quando as autoridades de saúde russas alertaram sobre um surto de antraz ("antraz"), possivelmente originado da carcaça de uma rena, na região de Yamal, na Sibéria. Mas o antraz não é a única ameaça.

“Em 2012, uma equipe de pesquisadores encontrou vestígios de varíola em duas múmias do século 18”, escreveu Jean-Michel Claverie, microbiologista do CNRS e descobridor do Phitovirus, em um artigo de revisão. "Se esse vírus fosse liberado no meio ambiente, as consequências poderiam ser muito mais graves do que este surto na Sibéria."

Diante do antraz, doença associada à pecuária em grandes áreas do mundo, uma infecção por varíola significaria o retorno temporário de uma doença grave que já foi erradicada e que, só no século 20, causou entre 100 e 300 milhões de mortes, de acordo com a OMS. Ao contrário, haveria uma população que não está mais vacinada contra ele.

“Muitos vírus e bactérias são armazenados em permafrost e sobrevivem lá sem problemas. Por isso, existe o risco de que, com o degelo do solo, a população se infecte com eles ”, explica Felipe Gómez, microbiologista do Centro de Astrobiologia que investiga a ecologia desse ambiente. Mas ele não acha que haja motivos para se alarmar: “É um processo que já ocorreu na história, naturalmente, não espero grandes catástrofes”.

Para Bruno González-Zorn, diretor do departamento de saúde animal da faculdade de veterinária da Universidade Complutense de Madrid, a chave para evitar riscos é permanecer vigilante. “Certamente surgirão antigos patógenos bacterianos e virais, para os quais não estamos preparados hoje, mas também serão patógenos que já derrotamos no passado. Não creio que tenham causado grandes alarmes à saúde, mas surtos que seriam controlados rapidamente.

Com os efeitos da mudança climática já visíveis no Ártico, incluindo um ano recorde nas temperaturas da Sibéria, Jean-Michel Claverie acredita que haverá preocupação quando a indústria começar a acessar áreas antes dominadas pelo gelo: “Eles vão expor solos congelados por centenas ou milhares de anos no ar, liberando as inúmeras bactérias que eles contêm.

Enquanto isso, a mudança climática ameaça espalhar doenças tropicais, como Zika, malária ou dengue, para territórios temperados.

Microorganismos presos no gelo

Um vírus gigante: Pithovirus sibericum

Este vírus gigante infecta amebas e é inofensivo. Apesar de estar enterrado por 30.000 anos, ele foi capaz de atacar suas vítimas em laboratório.

Vírus da varíola: Variola major

Foi erradicado em 1979, mas é possível que esteja presente no gelo. "Se esse vírus fosse liberado no meio ambiente, as consequências poderiam ser muito mais graves do que este surto na Sibéria."

Inimigo das plantas: vírus do mosaico do tomate

Este patógeno comum do tomate foi capaz de sobreviver enterrado no gelo por 140.000 anos.

Antraz (“antraz”), a ameaça na Sibéria: Bacillus anthracis

Ele infecta gado e humanos e se espalha por meio de esporos. Eles são muito resistentes e podem sobreviver no gelo por décadas.

A gripe mais temível: o vírus da gripe espanhola de 1918

Em 2007, os pesquisadores descobriram vestígios do vírus da gripe que matou 50 milhões de pessoas no corpo de uma mulher que morreu no permafrost do Alasca há 75 anos.

abc


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