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A sexta extinção está aqui

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Por Joana Branco

Extinção é uma palavra que frequentemente evoca imagens de tiranossauros, velociraptores ou pterossauros com bico e asas largas. Todos nós temos algumas noções sobre a época em que esses répteis gigantescos percorriam o planeta e, em geral, sentimos um fascínio quase mórbido por seus dentes e garras. Obviamente, todos nós também sabemos que eles não existem mais. Eles foram extintos há 65 milhões de anos, no Cretáceo, quando uma bola de fogo cruzou os céus e atingiu a superfície do planeta com violência.

Esta foi a última, mas não a pior das grandes extinções. Essa duvidosa honra pertence àquela ocorrida há 250 milhões de anos, no Permiano, tão grande que ficou conhecida como a Grande Morte. Três outras ocorreram em momentos diferentes, desde 3,8 bilhões de anos atrás, a vida surgiu pela primeira vez. Agora, tudo indica que estamos testemunhando na primeira linha a sexta grande extinção.

Em 1998, uma pesquisa do Museu Americano de História Natural de Nova York deu o alarme pela primeira vez. “A maioria dos biólogos do país está convencida de que está em curso uma extinção em massa de animais e plantas”, pôde ser lido no início de abril daquele ano nas páginas do The Washington Post. De acordo com o museu, sete em cada dez biólogos afirmam que um quinto de todas as espécies vivas pode desaparecer em menos de três décadas e que a taxa de desaparecimento é maior do que em qualquer outro momento da história.

Qualquer um poderia imaginar que, diante de previsões tão dramáticas, decisões políticas e sociais seriam tomadas, mas não foi. A pesquisa contou apenas com a opinião de quatrocentos especialistas e não foram poucos os que questionaram as conclusões. Sem dados sólidos para apoiar o argumento da extinção, o assunto caiu no esquecimento, até que as coisas assumiram um tom um pouco mais sério.

Foram feitas estimativas alarmistas?

Hoje, o programa científico do Millennium Ecosystem Assessment, patrocinado pela Organização das Nações Unidas, estima que entre 150 e 200 espécies são extintas a cada dia. E a União Internacional para a Conservação da Natureza (IUCN) afirma que 41% dos anfíbios, 33% dos corais, 34% das coníferas, 25% dos mamíferos e 13% das aves. Apesar disso, artigos ainda estão sendo escritos, como o publicado na revista Science em 2013, em que se afirma que esses dados nada mais são do que “estimativas alarmistas”. Avaliar rigorosamente essa questão não é fácil.

Para começar, não temos certeza de quantas espécies existem. O Programa das Nações Unidas para o Meio Ambiente (Pnuma) considera que os dados mais confiáveis ​​são os de um estudo publicado na revista PLOS Biology, em 2011, que afirma que há 8.700.000 espécies. Uma quantidade imensa se considerarmos que apenas um milhão e meio foram catalogados. Além disso, para saber sua taxa de desaparecimento, é necessário saber a taxa atual de extinção e a velocidade com que foram extintas no passado. Informações muito difíceis de obter.

Declarar extinção sem sombra de dúvida é um desafio. Há exemplos de espécies que, apesar de consideradas extintas, voltaram dos mortos. Também há casos como o do tigre da Tasmânia, cuja perda está bem documentada, mas que, mesmo assim, é supostamente avistado de vez em quando. Além disso, para determinar a taxa média de desaparecimento de espécies no passado, conhecida como taxa de extinção de fundo, devemos recorrer aos fósseis, com todas as dificuldades que isso acarreta.

Com o objetivo de resolver essa questão, no início de 2015 um grupo de especialistas das universidades de Stanford, Princeton e Berkeley, liderado por Gerardo Ceballos, do Instituto de Ecologia da Universidade Autônoma do México, decidiu começar a trabalhar para chegar a mais ou conclusão menos definitiva. É verdade que a taxa de extinção aumentou nas últimas décadas? Com base em seus resultados, sim.

Para eliminar a possibilidade de suas estimativas serem consideradas exageradas, os especialistas limitaram a análise ao grupo de organismos mais bem estudado, os vertebrados. Além disso, "usamos taxas de extinção de fundo muito altas, o que minimiza a diferença com as atuais", explica Ceballos. “E só levamos em conta - continua ele - espécies cuja extinção estava assegurada, sem incluir outras que provavelmente também se perderam, embora ainda não tenhamos certeza”.

Até hoje, nenhum estudo seguiu padrões tão conservadores ou produziu resultados tão decepcionantes. “Não esperávamos que fossem tão maus”, confessa Ceballos. De acordo com o artigo publicado na Science Advances, seria normal que nove espécies de vertebrados tivessem desaparecido desde 1900. No entanto, perdemos 468 entre mamíferos, aves, répteis, anfíbios e peixes.

“É um número que em outras circunstâncias levaria entre 800 e 10.000 anos para desaparecer”, diz ele. Estamos perante uma taxa de extinção cem vezes superior à normal e “se obtivermos um valor tão elevado com uma abordagem conservadora, que sem dúvida minimiza o problema, então a situação é muito grave”, esclarece Ceballos. Nesse sentido, Anthony Barnosky, professor da Universidade da Califórnia em Berkeley e outro dos autores do estudo, propõe um exercício simples: "Olhe ao seu redor e mate metade de tudo que você vê."

O homem invade todos os cantos do planeta

Essa é a verdadeira dimensão do problema e, pela primeira vez na história da Terra, a força por trás desse desastre não é o clima, os vulcões ou um meteorito. O responsável é o Homo sapiens. Artigo publicado em meados de junho de 2015, do qual também participou Barnosky, detalha por que e como conseguimos desestabilizar a biosfera de uma forma tão incrível. É fácil resumir: "Não há lugar na Terra que não tenha sido alterado pelo ser humano."

A American Geological Society destaca que transformamos metade do solo disponível e há pouco mais do que os desertos, a tundra, as grandes montanhas e alguns trechos de floresta. Além disso, nunca tanto dióxido de carbono foi liberado na atmosfera. É sem precedentes e tão incomum geologicamente que, como vários especialistas explicaram recentemente na revista Oceanography, é provável que torne este período "um dos mais notáveis, se não cataclísmico, da história do planeta."

Talvez tenhamos nos tornado insensíveis a um problema que só vemos a longo prazo. Mas devemos começar a nos preocupar, porque já vivemos com “taxas de extinção comparáveis ​​às que existiam quando os dinossauros desapareceram”, diz Barnosky. E uma perda tão dramática de biodiversidade colocará em risco nossa sobrevivência.

A grande maioria das espécies atuais, inclusive nós, evoluiu para lidar com as condições climáticas que existiram nos últimos dois milhões de anos. Porém, a partir de agora, eles terão que enfrentar cenários muito diferentes. “A temperatura média talvez seja mais alta em 2070 do que em qualquer outro momento da evolução humana”, acrescenta o especialista. Se o aquecimento continuar, o ano 2100 alcançará as temperaturas mais altas dos últimos quatorze milhões de anos. As adaptações e estratégias de sobrevivência que favoreceram as espécies atuais dificilmente serão de grande ajuda para eles.

O homem invade todos os cantos do planeta

Essa é a verdadeira dimensão do problema e, pela primeira vez na história da Terra, a força por trás desse desastre não é o clima, os vulcões ou um meteorito. As adaptações e estratégias de sobrevivência que favoreceram as espécies atuais dificilmente serão de grande ajuda para eles.

O ciclo de vida em jogo

Mesmo aqueles que estão cientes disso não estão muito assustados. O que importa se há leões na África ou sapos no Panamá? Mas a verdade, ressalta o especialista, é que “para um ecossistema conseguir manter o equilíbrio, ele precisa de espécies, porque a diversidade garante resiliência (a capacidade do ecossistema de superar as dificuldades)”. Quando uma espécie se extingue, esse equilíbrio delicado desaparece, causando um efeito em cascata que ameaça muitas outras.

“Embora tendamos a esquecer isso, nossa sobrevivência é altamente dependente dos sistemas biológicos e geoquímicos que regulam o planeta”, diz Barnosky. Todas as espécies desempenham um papel importante. A biodiversidade é um dos fatores que sustentam uma infinidade de recursos de que o homem necessita para sobreviver. Alimentos, água potável, madeira, fibras, combustíveis e medicamentos são apenas alguns exemplos dos chamados serviços ecossistêmicos. E qualquer mudança que afete a biodiversidade pode colocar em risco o acesso a esses recursos.

Um exemplo: o que aconteceria na África se não houvesse leões? Sem um grande predador à espreita, o número de herbívoros provavelmente aumentará fora de controle. Mais bocas comendo plantas dariam origem a mudanças importantes na paisagem, degradação gradativa da cobertura vegetal, erosão do solo e aumento de doenças relacionadas a parasitas como o carrapato, muito comum nesses animais.

Não seria a primeira vez que algo assim acontecia. No final da última Idade do Gelo, quase todas as regiões do mundo eram habitadas por animais que, até hoje, consideraríamos gigantescos. Mamutes, dentes de sabre ou enormes preguiças desapareceram, gradativamente, em uma série de pulsos de extinção que alguns cientistas associam à chegada de seres humanos em seus territórios.

Na Austrália, os grandes herbívoros foram extintos há 41.000 anos. Sem grandes animais para consumir a vegetação, as florestas cresceram e acumularam matéria orgânica. Os incêndios foram mais frequentes e, de acordo com os sedimentos da época, provocaram alterações drásticas na paisagem. Onde antes floresciam espécies frondosas, típicas de florestas tropicais, passaram a predominar plantas adaptadas a climas mais secos e com maior tolerância ao fogo, como as acácias.

“Daqui a duzentos anos”, argumenta a primatologista Jane Goodall no documentário recém-lançado Racing Extinction, “as pessoas vão olhar para trás, para este período específico da história, e se perguntarão: 'Como é possível que as pessoas de que o tempo permitiria que todas essas criaturas maravilhosas desaparecessem? Para a maioria dos cientistas, "o enorme problema ambiental que enfrentamos deriva do crescimento excessivo da população humana", explica Ceballos. E acrescenta: “É imperativo parar. Se não, podemos estar perdidos. "

Ceballos estima que, em menos de três gerações, não teremos acesso a muitos serviços ecossistêmicos. Mas evitar uma perda massiva de biodiversidade "ainda é possível se os esforços de conservação forem intensificados ... Somos a última geração com o poder de tomar decisões", argumenta. Mas tudo o que fizermos estabelecerá o mundo em que viveremos por décadas e séculos. Não haverá volta.


Vídeo: Extinction - Ascensão, sentinela. A extinção está aqui, mas a humanidade deve sobreviver. (Pode 2022).